Sondagens

As sondagens são um tipo de inquérito (survey). O inquérito é o método universalmente aceite para estudar cientificamente a opinião pública. Há quatro tipos básicos de inquérito: Sondagem de Opinião Pública (public opinion poll), Estudo de Mercado (market research), Inquérito Estatístico Descritivo (descriptive statistical surveys) e Inquérito de Investigação Social (social research surveys).

Um sondagem ou estudo de opinião é mede opiniões, atitudes ou comportamentos através de questionários passados a um grupo que se pretende representativo da população que queremos estudar, com o objetivo de tirar conclusões que se aplicam (generalizam) a toda a população.

Caracteriza-se por dois aspectos fundamentais: (1) as pessoas entrevistadas são selecionadas de forma aleatória de entre os membros da população que se pretende estudar, isto é, são utilizadas amostras probabilísticas de uma população-alvo e (2) as perguntas feitas aos entrevistados estão organizadas num questionário. 

Não é possível selecionar amostras perfeitas nem construir questionários perfeitos, pelo que os resultados das sondagens são sempre afetados por um conjunto de erros associados quer ao questionário usado quer à amostra utilizada. As fontes de erro de uma sondagem (ou inquérito) estão identificadas e o trabalho dos investigadores consiste em minorar e controlar os seus efeitos. 

As sondagens são  especialmente importantes nas campanhas eleitorais.